Sådan blev et sovjetisk militærhospital til en grøn park med tech-startups

Iværksættere og investorer er samlet under samme tag i Vilnius Tech Park i Litauen, hvor man satser på, at et helt nyt startup-fællesskab skal kickstarte udviklingen af nye tech-succeser. 65 startups er flyttet ind, og mere end 800 folk arbjeder til daglig i parken, hvor danske Copenhagen Software også har åbnet et lille kontor.

Foto: Privatfoto/Peter Hofmann Rytter

VILNIUS

"Det var skræmmende i begyndelsen. Tanken om, hvordan det hele skulle gå, og om jeg overhovedet ville lykkedes. Det holdt mig vågen en del nætter til at starte med," fortæller Darius Vitonis.

Han vendte for to år siden hjem til Litauen, hvor han har bosat sig med sin familie i hovedstaden Vilnius efter seks år i København. I dag arbejder han i byens startup-hub, Vilnius Tech Park, og det er her, ITWatch møder Darius Vitonis.

Vilnius Tech Park er hjem for mere end 65 tech-startups, og godt 800 folk arbejder her til daglig. Startup-hubben ligger i en grøn park lidt uden for byens centrum, og her gemmer træerne på en god portion historie.

I det 17. århundrede blev parken etableret af den adelige og magtfulde familie Sapieha, og i 1800-tallet solgte famiilen parken til den russiske zar. Da Sovjetunionen senere besatte Litauen, blev der oprettet et militærhospital i parken, og militærhospitalet overgik langsomt til at være et almindeligt hospital.

Den sidste patient forlod hospitalet i parken i 2015, og allerede et år senere åbnede Vilnius Tech Park i de gamle hospitalsgange.

"Transformationen fra hospital til startup-hub gik virkelig hurtigt. Vi åbnede officielt i november 2016, men de første startups flyttede allerede ind i august, da renoveringen af nogle af bygningerne var færdig," fortæller Ieva Dirvonskaite.

Hun er vicedirektør i Vilnius Tech Park og står i dag både for at arrangere diverse arrangementer i parken, hjælpe de forskellige startups og kigger på, hvordan hubben skal udvikle sig.

Vilnius Tech Park
Vilnius Tech Park er 10.000 kvadratmeter stor og huser blandt andet 65 tech-startups og en række venturekapitalfonde. Parken er åben for alle, og mange lokale bruger de grønne områder og parkens restaurant og café.

Ieva Dirvonskaite understreger, at parken hverken er en inkubator eller accelerator, men et mødested og fællesskab for startups, der arbejder med tech.

"Tanken bag parken var at styrke økosystemet i startup-miljøet ved at samle alle under ét tag," siger Ieva Dirvonskaite og fortsætter:

"På den ene side havde man en masse startups, og på den anden havde man alle investorerne, men det var ret svært at skabe kontakt mellem dem. For det første var der ikke rigtig nogen database med alle spillerne i miljøet, så iværksætterne vidste ikke rigtig, hvem investorerne var, og investorerne vidste ikke, hvad iværksætterne havde gang i."

Planen om at lave et sted, hvor alle er samlet, er i dag en realitet, og udover de 65 tech-startups, bor der også en række venturekapitalfonde og et par accelerator-programmer, og Google og en håndfuld andre store brands er også flyttet ind i parken, der drives som en non-profit organisation.

"Vi oplever, at det virkelig gør en forskel, at folk er tæt på hinanden. Det betyder meget, at man som iværksætter bare kan banke på døren hos en investor, eller man lige kan mødes til en hurtig kop kaffe eller en gåtur i parken og udveksle tanker og idéer med folk fra andre startups," siger Ieva Dirvonskaite.

Ieva Dirvonskaite
"Vi oplever, at det virkelig gør en forskel, at folk er tæt på hinanden. Det betyder meget, at man som iværksætter bare kan banke på døren hos en investor, eller man lige kan mødes til en hurtig kop kaffe eller en gåtur i parken og udveksle tanker og idéer med folk fra andre startups," siger Ieva Dirvonskaite, der er vicedirektør i Vilnius Tech Park. Foto: PR/Vilnius Tech Park

Parken, der er 10.000 kvadratmeter stor, har både store og små kontorer, og her er også et såkaldt co-working space, hvor helt små startups kan sidde og arbejde. Derudover er der også en restaurant, en café og en bar, som skaber et livligt miljø i den gamle park.

Tanken er, at der skal være et naturligt flow, så startup-virksomhederne rykker videre ud i byen, når de for alvor har fået fodfæste, så der bliver plads til andre spillere i parken.

"Vi har faktisk allerede haft et par startups, der er vokset så meget, at de er blevet nødt til at rykke ud af parken, fordi de er blevet for store til at være her. Det er jo helt fantastisk at se den udvikling," siger Ieva Dirvonskaite.

Hjem til Vilnius efter seks år i København

Darius Vitonis, som ITWatch har sat i stævne i Tech Parken, er ikke den klassiske iværksætter, da han reelt ikke har lavet sin egen startup. Han har derimod startet en litauisk afdeling af det danske it-konsulentfirma Copenhagen Software, som han har arbejdet hos i København.

"Det er måske ikke helt rimeligt, men det føles som at have lavet en startup. Alle udfordringerne og spørgsmålene er de samme som i en almindelig startup, men risikoen er selvfølgelig ikke ligeså stor," siger Darius Vitonis.

Han kom oprindeligt til Danmark for at studere softwareudvikling på IT-Universitetet. Det var ikke tanken, at han skulle blive i København, men han fik et job hos Copenhagen Software, og lige pludselig var der gået seks år.

Darius Vitonis
Litauiske Darius Vitonis kom til Danmark for at studere på IT-Universitetet i København, og senere fik han et job hos it-konsulentfirmaet Copenhagen Software. I dag er han rejst tilbage til Litauen for at bygge en afdeling op af det danske selskab. Foto: PR/Copenhagen Software

Darius Vitonis ville dog gerne tilbage til Vilnius og familien, men han havde ikke lyst til at give slip på jobbet hos Copenhagen Software – og selskabet havde ikke lyst til at give slip på ham. Derfor endte det med, at Darius Vitonis tog hjem til Litauen og startede en afdeling af det danske selskab op.

"Vi kunne også have valgt en løsning, hvor Darius kunne fortsætte som freelancer, men når vi alligevel valgte at starte et kontor op, handler det om, at det på nuværende tidspunkt kan være rigtig svært at finde kvalificerede udviklere i København," fortæller Christoffer Riis.

Han er vicedirektør i Copenhagen Software, der i alt har knap 20 ansatte.

"Man får også nogle markant dygtigere folk for pengene derude. Hvis du forestiller dig, at du har 40.000 kr. til at betale en udvikler i løn, får du altså en markant dygtigere udviklere i Vilnius for de penge. Du kan dårligt få en nyuddannet udvikler til den løn herhjemme."

En tredjedel billigere med et trylleslag

Konsulentfirmaet, der har 12 år på bagen og bygger skræddersyet software til store, danske enterprisekunder, startede derfor op i Vilnius med Darius Vitonis ved roret. Indtil for nylig har han haft to kolleger i Vilnius, men i øjeblikket er de blot to på kontoret og leder efter en tredje mand.

Vilnius-kontoret servicerer stadig danske kunder, og det er ikke umiddelbart tanken, at Copenhagen Software er i Litauen for at få litauiske kunder ombord.

"Som forretningsdrivende er det altid svært at sige nej til forretning, men jeg er ikke sikker på, at det vil give specielt meget mening for vores forretning på den lange bane at have to mand siddende i Vilnius, som koder for nogle, der bor derovre. Så kunne de ligeså godt være et lokalt selskab," siger Christoffer Riis og fortsætter:

"De er i bund og grund en del af Copenhagen Software, fordi vi rigtig godt kan lide dem, og fordi vi gerne vil arbejde sammen med dem."

Rent praktisk har Copenhagen Software oprettet et litauisk selskab, som sender regninger til det danske moderselskab i København. Umiddelbart er det ikke planen at åbne op andre steder, selvom det har været relativt simpelt og omkostningsfrit at starte op i Vilnius.

"Det har været enormt billigt for at sige det, som det er. Vores kontor i Tech Parken koster stort set ingenting, og det er i virkeligheden de udgifter, vi har. Og så har vi to mand, der er markant dygtigere end dem, vi kunne få herhjemme," siger Christoffer Riis og henviser til den hårde konkurrence om dygtige it-folk samt de høje it-lønninger i Danmark.

Der hænger lidt en tordensky over det at snakke om folk i Litauen. Det er som om, at mange virksomheder har en idé om, at ligeså snart man bor uden for Danmark, er man med det samme dårligere eller mindre kompetent.

Christoffer Riis, vicedirektør i Copenhagen Software

Ifølge Christoffer Riis er der dog en kommerciel opgave i at præsentere de litauiske medarbejdere rigtigt overfor kunderne.

"Hvis de bliver "solgt" som det, de er, nemlig dygtige udviklere og erfarne konsulenter, så kan det være en rigtig god forretning. Men hvis de kommer på en opgave som 'outsorcede ressourcer', er det måske ikke helt ligeså sjovt økonomisk," siger Christoffer Riis og fortsætter:

"Der hænger lidt en tordensky over det at snakke om folk i Litauen. Det er som om, at mange virksomheder har en idé om, at ligeså snart man bor uden for Danmark, er man med det samme dårligere eller mindre kompetent."

Har I mødt det ude hos kunderne?

"Vi oplever nogle steder en modvilje mod at bruge folk udefra, men jeg tror i virkeligheden også, at det handler om, at mange af vores kunder forventer, at vi kan sidde fysisk ude hos dem," siger Christoffer Riis og fortsætter:

"Men vi sørger for at bringe vores folk i Vilnius i spil på nogle særlige projekter, hvor de har nogle særlige kompetencer, som i højere grad kan få dem til at være unikke og ikke bare være hænder på et keyboard."

100 startups står på venteliste

I startup-parken i Vilnius har Darius Vitonis nydt godt af at være omringet af andre tech-folk. Der er altid gode råd at hente fra de andre iværksættere, og selvom selve Copenhagen Software-kontoret er småt, er der masser af kolleger fra de andre startups, som skaber et godt socialt miljø, fortæller Darius Vitonis.

"Vi mødes ofte og snakker om forskellige ting – både professionelle emner og alt muligt andet. Man får ret mange kontakter ved at være her, og vi fandt eksempelvis vores lokale jurister gennem netværket her i parken."

Miljøet i Tech Parken er generelt blevet så populært, at alle kontorpladser er optagede, og omkring 100 startups står på ventelisten for at få plads i parken.

Stifterne af startup-hubben, Darius Žakaitis og Igor Matsanyuk, kan ikke udvide stedet og bygge nye bygninger, fordi parken er fredet som kulturarv, men i stedet kigger man efter andre steder i byen, hvor man kan skaffe mere plads.

Planen er at åbne et nyt sted med mindst 10.000 kvadratmeter i løbet af de næste 3-4 år, men i første omgang er der fokus på at åbne et mindre sted på omkring 2.000 kvadratmeter næste år, som kan huse flere tech-startups.

Vilnius Tech Park
Der er både små og store kontorer i Vilnius Tech Park, og der findes også et stort co-working space, hvor helt små startups kan leje en kontorplads.

Selvom Vilnius Tech Park udelukkende fokuserer på tech-virksomheder, har organisationen bag dog også andre planer.

"Der er et gammelt fængsel inde i byen, hvor man er i gang med at flytte de indsatte og lukke fængslet ned. Vi har fremlagt en idé om at åbne stedet for offentligheden og lave det til et multifunktionelt center med galleri, co-working space, en natklub og måske et museum. Så selvom vi er drevet af tech-selskaber, er vi ikke begrænsede af det, og vi kan sagtens kaste os over andre projekter," siger Ieva Dirvonskaite.

Hun understreger, at både Tech Parken og projektet i det gamle fængsel skaber udvikling og liv i Vilnius, hvilket ikke blot er med til at styrke byen, men også booster de mange startups og etablerede tech-selskaber, der skyder op i den litauiske hovedstad.

Et sted, som har sat fuldt fokus på at blive en førende tech-hub i Europa, som ITWatch tidligere har beskrevet.

"Tech-miljøet boomer i Vilnius i disse år, og folk er sultne efter succes, så Litauen er det helt rigtige sted at være som tech-iværksætter lige nu," siger Ieva Dirvonskaite.

Vilnius vil være en af Europas førende tech-hovedstæder

Peter lever som it-nomade: "Jeg vil befri mig fra at skulle arbejde ét bestemt sted"